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The Con Artist en 60 Minutes

Aquí un abstracto del programa ’60 Minutes’ del canal CSB que el domingo 23 de febrero fue dedicado al falsificador Wolfgang Beltracchi, cuyas pinturas son consideradas notables obras de falsificación. Según él mismo explica en el documental, corresponden a sus visiones e intuiciones sobre lo que los grandes pintores pudieron haber hecho o que pudieron haberse perdido. Lo curioso, pues, de este caso no son las “copias” de obras de arte que él llevó a cabo, sino su afirmación de ‘haber canalizado’ al artista para crear nuevas obras que  son atribuidas a tal o cual artista. Cuando se le arrestó en 2010 debido al component químico de uno de los blancos que usó, las casas de subastas que autentificaron sus falsificaciones fueron denunciadas. Y sus expertos ya no se atreven a emitir opiniones de autentificación. Hoy en día Wolfgang Beltracchi pinta bajo su propio nombre para enfrentarse a millones en demandas.

Heinrich Campendonk forge by Wolfgang Beltracchi

Mientrastanto, también se anuncia para el 6 de marzo una película sobre su persona, cuyo trailer ya está en vimeo.

Wolfgang Beltracchi

Y más abajo el script de ‘The Con Artist’ con Bob Simon de conrresponsal y Katherine Davis de productora: Wolfgang Beltracchi is a name you may never have heard before.  Very few people have. But his paintings have brought him millions and millions of dollars in a career that spanned nearly 40 years. They have made their way into museums, galleries, and private collections all over the world.  What makes him a story for us is that all his paintings are fakes. And what makes him an unusual forger is that he didn’t copy the paintings of great artists, but created new works which he imagined the artist might have painted or which might have gotten lost. Connoisseurs and dealers acknowledge that Beltracchi is the most successful art forger of our time — perhaps of all time. Brilliant not only as a painter, but as a conman of epic proportions.

Bob Simon: Are you the best forger in the world?

Wolfgang Beltracchi: Maybe, yeah.  In the moment.

He agreed to meet with us in Cologne recently and took us to a small wooden bridge outside his home.  He volunteered to show us how he works. He was forging a Max Ernst, the German surrealist of the early 20th century.  Beltracchi was painting on this wooden bridge because Ernst had done much of his work on a wooden floor.

Bob Simon: I have seen Beltracchi forgeries on the cover of Christie’s catalogues.

Jeff Taylor: Yes, yes.

Bob Simon: That’s pretty good isn’t it?

Jeff Taylor: It is really good, it is really good

Jeff Taylor teaches arts management at Purchase College. He says though there is no shortage of gifted forgers, Beltracchi holds the title. He has made more money than any other art forger ever.

Jeff Taylor: He combined all the nefarious techniques of everybody who came before him and made very important innovations in exactly what is essential.

Bob Simon: You have called him an evil genius?

Jeff Taylor: Yes.

Bob Simon: So aside from being a very talented painter, he was also a very accomplished conman?

Jeff Taylor: Absolutely one of the best.

He started making a few bucks in the game when he was quite young, but his career really took off when he married Helene, a perfect co-conspirator, in 1993.

Bob Simon: You were really the Bonnie and Clyde of the art world, weren’t you?

Wolfgang Beltracchi: Yes, Bonnie and Clyde, yeah. Without weapons. Only with pencils.

Bob Simon: But you were a pair, you did everything together.

Helene Beltracchi: Yeah.

Wolfgang Beltracchi: Everything together, yes, yes.

They invented a story that fooled them all. Helene said her grandfather hid his art collection at his country estate in Germany before the war to protect it from the Nazis.  When he died, she said, she inherited it.  But there was nothing to inherit, because there had never been a collection. Every one of the works had been painted by Wolfgang Beltracchi.

Helene Beltracchi: When I said it’s a collection of my grandfather it was OK.

Bob Simon: It was OK, but it wasn’t true

Helene Beltracchi: No, it wasn’t true.  But the others – never asked me more.

Bob Simon: ‘Cause it was a good story?

Helene Beltracchi: Yeah.

Bob Simon: And you were a good actress in telling the story?

Helene Beltracchi: Maybe.

She and Wolfgang even created fake labels from a real German dealer which they put on the backs of paintings, staining them with coffee and tea to make them look old.

They toured flea markets like this one to find canvases from the right periods.

Bob Simon: Tell me what we’re doing here. Tell me what we’re looking for.

Wolfgang Beltracchi: We’re looking for a painting like that because we need something that is 1919, 1910, see that’s a French one.

Bob Simon: You can get that completely clean?

Wolfgang Beltracchi: Yeah, yeah, completely clean, yeah.

They sent paint pigments to labs to make sure they had been available at the time the artist had painted.

Bob Simon: You were really perfectionists weren’t you?

Wolfgang Beltracchi: Yeah, yeah sure.

Bob Simon: And hearing you talk, you were really good criminals.

Wolfgang Beltracchi: Yeah, yeah.

Helene Beltracchi: Yeah.

Wolfgang Beltracchi: Yeah, it’s true.

To back up their story, they found an old box camera like this one, dressed Helene up to look like her grandmother, hung up some forgeries behind her and took some bogus photos on pre-war paper.

Jeff Taylor: To make it look like an old photograph which is, in the art world, in the documentation aspect, is golden.  Archival photographs are sort of the El Dorado.

Bob Simon: Now when you see something like that, do you say, “You gotta hand it to him”?

Jeff Taylor: Yes, yes you do.

Bob Simon: He was off and running.

Jeff Taylor: He was off and running.

Running to luxurious estates they bought in Germany and in France, vineyard included. They gave parties Gatsby would have loved and they traveled the world in style, by land or  by sea.  Bonnie and Clyde had taste.

Wolfgang Beltracchi: This is – was – my boat, yah.

Bob Simon: I don’t think you’re translating correctly. This isn’t a boat, it’s a yacht.

Beltracchi was riding high and thought he would stay up there forever.  He was turning out forgeries – like this Max Ernst which went for $7 million. But then in 2010, he got busted by this tube of white paint.

The Dutch manufacturer didn’t include on the tube that it contained traces of a pigment called titanium white. That form of titanium white wasn’t available when Ernst would have painted these works and Beltracchi’s high ride was over.

Jamie Martin, one of the world’s top forensic art analysts, uses science to help determine whether or not a painting is genuine. We asked him to examine this Beltracchi forgery for us.

Jamie Martin: His fakes are among the best fakes I’ve seen in my career. Very convincing.  Very well done.

Bob Simon: And what you’re saying is that basically he got away with it for 40 years because nobody was examining them properly?

Jamie Martin: Nobody was examining them closely enough.

He showed what he does, how he uses a stereomicroscope to study every millimeter of a painting’s surface, and to select and remove samples.

Bob Simon: You actually take little pieces off of the painting?

Jamie Martin: We take very little pieces. We take only the minimum amount that’s required. Smaller than the width of a human hair.

He uses what is called Raman spectroscopy, which can help detect historically inaccurate pigments. That’s what cut Beltracchi’s career short.  He was sentenced to six years in a German prison. His wife, Helene, to four. But the chaos they wrought has not been undone.  Now, galleries and auction houses who vouched for his forgeries have been sued by the collectors who bought them.

Bob Simon: You have, in fact, you’ve really upset the art world, haven’t you?

Wolfgang Beltracchi: Yeah sure, they all hate me, these experts now–

Bob Simon: Do you think the experts are just incompetent or that they are also frauds, that they pretend to know more than they know?

Wolfgang Beltracchi: No, no nearly all the experts we have met, we met, they were serious, really serious. Their only problem was that I was too good for them. Yes, that was their problem, that’s all.

And with all the legal problems they now have, many experts are very hesitant to use their expertise.

Jeff Taylor: I think they’re terrified. I think that Beltracchi particularly put them in a very nervous position.

Bob Simon: So being an art expert today is a risky business?

Jeff Taylor: It’s so risky that a lot of authentication boards have shut down. There’s just simply too much legal peril out there. It’s one of the reasons why a lot of experts will not give their opinions.

Many foundations representing major artists like Andy Warhol, Keith Haring and Willem de Kooning are refusing to authenticate works brought to them at all.  Francis O’Connor is the world’s top Jackson Pollock expert.  He says he can spot a fake Pollock in a second, but these days is keeping his opinions to himself.

Bob Simon: What if I were to come to you and say “this has been presented to me as a Pollock”

Francis O’Connor: Someone comes to me about once a week. I just let it go by

Bob Simon: Let it go by?

Francis O’Connor: In other words, ignore it.

Bob Simon: I’m not quite sure I understand.  If I come to you and I say, “Hey, this has been presented to me as a Pollock” and you can see right away that it isn’t, you’re not going to tell me “this is not a Pollock”?

Francis O’Connor: I would be very hesitant to give any opinion at that point, because of the legal situation.

Bob Simon: Where do I go to see whether my painting is a real Pollock or not?

Francis O’Connor: There is nowhere to go.

When collectors do have suspicions about their paintings, one of the few places they can go is Jamie Martin’s lab.

Bob Simon: Ballpark figure, if you’ve examined say a hundred paintings, how many of them are fakes?

Jamie Martin: I would say probably 98 percent are fake.

Bob Simon: No kidding.

Jamie Martin: That’s just the numbers.

At his trial in 2011, prosecutors said Beltracchi had created 36 fakes which were sold for $46 million.  But art historians believe, and Beltracchi told us, that there may be more than 300 of his fakes all over the world. German police have uncovered 60 so far and the numbers keep climbing.

Bob Simon: Do you think we’ll be uncovering fake Beltracchis for years to come?

Jeff Taylor: Absolutely. There’s gonna be many more out there. But one thing we know about fake art works is short of having them burned or destroyed, they have a strange way of finding their way back onto the market, generation after generation.

And no one disputes that they are awfully good.  Beautiful. This $7 million dollar fake Max Ernst is being shipped back to New York.  Its owner decided to keep it even after it had been exposed as a fake. He said it’s one of the best Max Ernsts he’s ever seen.

Beltracchi spent a year and a half in this grim penitentiary, but is now allowed to spend many days at home, where he is launching a new career. Beltracchi is painting again and is signing his works Beltracchi.  He needs to get his name out there, which is probably why he agreed to talk to us. He’s lost everything is now facing multiple lawsuits totaling $27 million.

Bob Simon: Did you ever think you would wind up in prison?

Wolfgang Beltracchi: No.

Bob Simon: At what point did you realize, uh-oh, I’m in trouble, this is over?

Wolfgang Beltracchi: When I was in prison.

Bob Simon: Not before then.

Wolfgang Beltracchi: Not really, no.

Bob Simon: Do you think you did anything wrong?

Wolfgang Beltracchi: Yes, I use the wrong titanium white, yeah.

Bob Simon: What do you think this Max Ernst would be worth?

Wolfgang Beltracchi: This one?

Bob Simon: Yeah.

Wolfgang Beltracchi: $5 million, I think.

Bob Simon: $5 million.  And you can do it in three days?

Wolfgang Beltracchi: Yeah, oh yes, yes, sure, or quicker.

Beltracchi estimates he has done 25 Max Ernsts. He is not copying an existing work. He’s painting something he thinks Ernst might have done if he’d had the time or felt like it.

Bob Simon: So you would be doing a Cezanne that Cezanne never painted but that you thought he might have wanted to paint?

Wolfgang Beltracchi: Yes, exactly.

So, in a sense, every Beltracchi painting is an original. He just lied about who painted it. He says forged a hundred artists and can do just about anyone.

Bob Simon: Could you do a Rembrandt?

Wolfgang Beltracchi: Yeah, sure.

Bob Simon: Could you do a Leonardo?

Wolfgang Beltracchi: Yeah, yeah, sure.

Bob Simon: Who couldn’t you do?

Wolfgang Beltracchi: Maybe Bellini. Bellini’s really difficult.

He has sold his forgeries. Of course, but says he can still see some of them because they’re on public display.

Bob Simon: Have you seen your paintings, your forgeries hanging in museums?

Wolfgang Beltracchi: Yeah. Yeah, all the museums, you know. I think I am one of the most exhibited painters in museums of the world.

Bob Simon: You are one of the most exhibited painters in the world?

Wolfgang Beltracchi: Yeah, yeah.

Bob Simon: That’s quite an accomplishment

Wolfgang Beltracchi: Yeah.

You might have seen his stuff in New York’s Metropolitan Museum or in the Hermitage in Lausanne…to name just a couple.  You can also see them in the homes of the one percent. Actor Steve Martin bought this one. Beltracchi’s forgeries have also made it into art books listing the best paintings of the 20th century and have been sold in many of the world’s top auction houses.

Crónica de un expolio silencioso en España

Con la que está cayendo, nos toca -desgraciadamente- hacer también una entrada aquí en referencia a la situación política y cultural del país. Y es que de manera silenciosa y escalonada, se están poniendo a la venta obras que -aunque en su pasado y presente su discurso no esté en sintonía con las ideas de algunos- quizás deberían estar en nuestros museos.


‘La crucifixión’ de El Greco, vendida en Londres.

Una crucifixión de grandes dimensiones de El Greco, que un día perteneció al Museo Zuloaga de Zumaia (Guipúzcoa), se remata en Londres por cuatro millones de euros… Un soberbio rubens (Retrato de un caballero) encuentra, también en la capital británica, comprador por 3,8 millones… La colección de 45 piezas de arte contemporáneo en homenaje a Chillida, propiedad del conglomerado Urvasco y depositada en el Bellas Artes de Bilbao, se liquida Christie’s para enjugar las deudas contraídas con la Diputación Foral… Se vende la excelente colección de arte precolombino Barbier-Mueller depositada en Barcelona… Podrían ser los titulares de un boletín de noticias sobre la fuga silenciosa de patrimonio en España. Y también, la invitación a formular unas preguntas urgentes: ¿estamos perdiendo nuestros tesoros artísticos? ¿Hay dejación por parte de quienes están obligados a protegerlos?

Cada caso, cada colección, cada obra narra su propia historia, pero contadas juntas construyen una novela inquietante, con un innegable ingrediente en su trama: los fortísimos recortes en el Ministerio de Cultura esquilman las posibilidades de retener las obras. Sucedió en verano, cuando uno de los nietos de Zuloaga vendió en la sala Sotheby’s de Londres la Crucifixión de El Greco, que durante años se expuso en el museo dedicado al pintor en Zumaia. En España hay otros tres lienzos del artista de este tamaño y temática. Ancora —asociación destinada a proteger los bienes artísticos del País Vasco— puso el grito en el cielo. “Intentamos frenar la venta, fuimos a la Diputación [de quien depende el cuidado de ese patrimonio], pero no sabían nada. Luego nos enteramos de que Cultura le había concedido el permiso de exportación. Una pérdida lamentable”, apunta Alberto Fernández, de Ancora. ¿Por qué se consintió su salida?

Juan Antonio García Castro, director del Museo de El Greco, en Toledo, calcula que entre taller, seguidores, imitadores y obras autógrafas, el catálogo del pintor cretense oscila entre 300 y 400 piezas. Pero hay trabajos —como el que prepara Carmen Garrido, antigua restauradora del Prado— que dejan en solo 70 las piezas de las que hay certeza absoluta. Si hasta ahora los grecos eran valiosos, en el futuro lo serán más. Pero esta interpretación no caló en la Junta de Calificación, Valoración y Exportación de Bienes del Patrimonio Histórico Español del Ministerio de Cultura, que se encarga de dar el plácet a la salida de las obras.

El organismo autorizó la venta porque entendió que “era una obra de taller y la imagen era una de sus composiciones más repetidas”, justifica un miembro de la junta. Claro que el coleccionista que pagó 3.442.500 libras (4.053.902 euros) por la tela no pensó lo mismo. Tampoco García Castro: “Ojalá el Estado la hubiera comprado para el museo”.

‘Retrato de un caballero’ de Rubens.

La historia se repitió recientemente con Retrato de un caballero, de Rubens (1577-1640). Un pequeño pero soberbio óleo influido por Velázquez que formaba parte de la colección de Fórum Filatélico y salía a la venta para ayudar a resarcir a los estafados por el fraude de los sellos. Era impensable que el Estado no ejerciera la opción de compra o al menos denegara a la tela su salida del país.  Pero no lo hizo, y permitió que se subastara en Sotheby’s Londres. El cuadro pasó de un precio de salida de 477.700 euros a rematarse por 3.818.320 euros.

Justo es reconocer que la obra la adquirió Fórum Filatélico en el extranjero, por lo que el propietario puede reexportarla en cualquier momento. El vendedor (el organismo concursal) se amparó en una ley de hace 28 años. Una regulación que daba estas facilidades con el objetivo de fomentar el coleccionismo en una España en la que este era una rareza. ¿Resultado? Otra pieza perdida.

Porque el gran arma para evitar la merma del patrimonio es la legislación. Una normativa estricta que, al menos, bloquee la salida de piezas cuando no hay, como ahora, dinero público para comprarlas. Tanto es así, que en 2013 Cultura no ha adquirido ninguna obra en subasta en el extranjero. Ahí fuera tiene que competir con el resto de pujadores y carece de derecho de tanteo (compra preferente). La última adquisición de cierto empaque data de 2011 y fue un conjunto de 42 vistas de ciudades de Genaro Pérez Villaamil procedentes de la colección del Duque de Claredon.

Cultura cuenta con un presupuesto para adquisiciones un 85% menor al de los tiempos del boom económico. Este año, la Junta de Calificación de Bienes ha tramitado la exportación de 14.277 objetos artísticos de los cuales se denegó la salida del país solo a 68 (0,48% del total). Sobre ese número, 34 se adquirieron, 11 fueron autorizados a salir posteriormente —en una segunda ronda de estudio— y 23 no se compraron. Estos últimos, cuya exportación se bloquea, “son los imprescindibles para nuestro patrimonio”, puntualiza un representante del organismo público de valoración.

Pese a los indicios, Dalia Padilla, directora de Christie’s en Madrid, recuerda que “las leyes [de exportación] son muy claras”. España tiene una normativa similar a la francesa y la italiana (las obras de más de 100 años deben solicitar permiso de exportación así como todos los bienes incluidos en el Inventario General). El espíritu de la ley se aparta del modelo inglés. “Cuánto más restrictiva sea una normativa más mercado negro provocará”, advierte el coleccionista Juan Várez.

De los 14.277 objetos examinados este año solo se denegó la salida del país de 68

Pero ese laissez faire, laissez passer también produce sus monstruos. Estos meses vuela hacia Catar el óleo Niño con paloma, de Picasso, uno de los iconos de la londinense National Gallery, que durante 30 años colgó de sus paredes. Propiedad de la familia galesa Aberconway, sus miembros lo pusieron a la venta, de forma privada, en 2012 en Christie’s. Hasta abril de este año el museo británico intentó —gracias a una prohibición temporal de exportación— conseguir fondos públicos para impedir su salida de Inglaterra. No lo consiguió y tuvo que levantar el veto. Lord Inglewood, que se movilizó para lograr el dinero, calificó la pérdida de la tela, adquirida por el emirato catarí, como “una gran vergüenza”.

Por eso hay que tomar precauciones. Tendemos a asociar el expolio en el arte solo con la pintura, y es necesario mirar más allá: hacia el suelo y la mar. España tiene uno de los mayores patrimonios arqueológicos del mundo tanto en tierra como sumergido. Casos como el del Odyssey, y las 595.000 monedas de oro y plata extraídas ilegalmente del buque Nuestra Señora de las Mercedes, o el expolio de los cascos celtíberos de Aranda de Moncayo nos lo recuerdan. Pero también la pérdida de la colección —313 piezas— de arte precolombino Barbier-Mueller, que durante 15 años se expuso en el Palacio Nadal de Barcelona y que la familia vendió en marzo pasado en Sotheby’s. Es cierto que nunca fue patrimonio de la ciudad, porque estaba alquilada a su propietario. Sin embargo también lo es que en su día el Estado la intentó comprar, aunque “lo hinchado del precio, las sombras sobre la procedencia de algunas piezas y las condiciones de exposición dieron al traste con la idea”, recuerda Félix Jiménez Villalba, subdirector del Museo de América de Madrid.

Desde luego, esta pérdida no solo afecta a los tiempos precolombinos sino, también, a los actuales. Tanto es así que la crisis se llevó por delante el pasado verano la colección del grupo inmobiliario Urvasco, que fue liquidada por completo en la sala londinense de Christie’s para enjugar las deudas contraídas con la Diputación Foral de Vizcaya. El corpus de 45 obras (Anish Kapoor, Cy Twombly, Georg Baselitz, Richard Serra…) componía la colección Homenaje a Chillida, creada como tributo al escultor tras su muerte en 2002, y se hallaba depositada en el Museo de Bellas Artes de Bilbao. El conjunto de piezas fue ofrecido como dación a la institución autonómica; sin embargo lo rechazó. “Nunca deberían haber salido de aquí. Nunca se volverá a reunir una colección igual”, se lamenta Pedro Carreras, galerista bilbaíno responsable de atesorar las obras. “Pero con la crisis… La Diputación prefería antes cualquier cantidad de dinero”.

Sea como sea, advierten los expertos, esta novela no solo puede estar formada por normas y números. “Todos tenemos una responsabilidad con el futuro. Hay demasiada obra que se está yendo”, admite Manuel Borja-Villel, director del Reina Sofía. “Y no solo es lo que perdemos sino lo que podríamos haber tenido y ya no tendremos. Es un problema grave. Y no es una cuestión de dinero, sino de actitud. Si quieres que las obras se queden puedes comprar promoviendo la dación [pagar impuestos mediante piezas]”.

Para eso hace falta sensibilidad y una actitud distinta ante la evidencia de que España tiene un problema de conservación de su patrimonio. El catedrático Francisco Calvo Serraller pone un ejemplo sangrante: “La salida del constable fue un disparate político”. Se refiere a la venta de La esclusa, una de las joyas de la colección Thyssen, que Carmen Cervera vendió por “falta de liquidez”. Consiguió 28 millones. Pero lo grave, paradójicamente, se halla, a juicio del experto, en la infinidad de familias españolas que atesoran obras desde hace generaciones y no lo comunican. “El 90% de nuestro patrimonio está sin declarar. No tenemos ni idea de lo que hemos perdido, ni de lo que estamos perdiendo. Cualquiera puede sacar piezas de la forma más impune en el espacio Schengen”, avisa Calvo Serraller.

Este expolio cotidiano se refugia en una Europa sin controles fronterizos, una legislación que en caso de expolio, como tal, aplica como máximo una condena de tres años de cárcel —“sería deseable la creación de un delito específico que lo tipifique y el agravamiento de las penas”, analiza David Velázquez, socio de Penal del bufete Cuatrecasas— y una regulación que asfixia al arte y sus aledaños. “¿Qué aliciente tiene declarar el patrimonio?”, se interroga Calvo Serraller. El mercado español resulta tan pequeño que cualquier familia preferirá vender en Londres o Nueva York antes que en Madrid, ya que el precio que logrará será superior.

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